2016 | 13 | 239-259
Article title

California mission bells: Listening against the “fantasy heritage”

Title variants
Cloches des missions californiennes – une écoute contre le « héritage fantastique »
Dzwony misji kalifornijskich – słuchanie na przekór “wyimaginowanemu dziedzictwu”
Languages of publication
The paper takes a critical look at the legacy of the Spanish mission period in California as symbolized by the mission bell. According to “fantasy heritage”, that is the myth of California’s pastoral beginnings under Franciscan missionaries – a myth perpetuated by Mission Re-vival writers, real estate boosters, public space projects, etc. – the bell is synonymous with benevolence, charity, nurturing mercy, etc. Re-sponding to the recent expansion of the Mission Bell Marker (MBM) program (a dense network of eleven-foot roadside markers in the shape of Franciscan staffs donned with cast bells, placed along a route of California’s highways, freeways, and local roads collectively known as “Historic El Camino Real”), the paper attempts to investigate the original function and implications of the bell as it was deployed by the missionaries upon contact. This is gleaned from a Franciscan account of the behavior of St Junípero Serra. Following a brief discussion of the function of listening, it is argued that Serra practiced “predatory” listening and used audio-pollution by the bell as a strategy devised to intervene in the very foundations of the epistem-ic certainties of the Indian world-view. An argument is made that Ser-ra’s bell was the first instrument of colonization, of physical and epis-temic invasion, of temporal regimentation, and the silencer of all other sounds. In the last section of the essay it is argued that no driver in California is safe from the ideological interpolation of the MBM and a strategy of resisting the bell’s romanticization is offered.
L’article présente une analyse des fonctions de la cloche dans le mythe de la période missionnaire en Californie. Le mythe missionnaire est souvent appelé aujourd’hui le « héritage fantastique » (ang. fantasy heritage) car il présente la période du franciscanisme en Califormie comme une idylle. Ce mythe a été représenté non seulement dans la littérature, mais aussi dans l’architecture, dans les spéculations foncières et dans les projets de l’espace public. Dans le mythe, la cloche symbolise la douceur, la bienfaisance, la charité etc. En se référant au programme Mission Bell Marker (MBM) qui a été financé par les ressources fédérales et celles de l’état de Californie et qui a fait planter environ sept cents colonnes en forme du bâton franciscain avec une cloche au dessus tout au long de El Camino Real, le présent article cherche à retrouver la fonction des cloches utilisées par les franciscains au moment du contact. En s’appuyant sur la description du comportement de saint Junípero Serra et sur l’analyse de la fonction de l’ouïe dans les cultures tribales, on propose une interprétation de Serra vu comme un pratiquant de l’écoute « prédatrice » et son comportement est décrit comme « auto-pollution » qui visait à perturber la perception du monde des Indiens. La cloche de Serra est devenue le premier instrument de la colonisation, de la violence physique et symbolique et des règlements temporels, qui ont servi comme un étouffoir des sons indésirables. Dans la dernière section, on se réfère à une rencontre avec MBM et on propose un exercice épistémique : une méthode de résister à l’ambiance romantique des cloches.
Artykuł poświęcony jest analizie funkcji dzwonu w micie okresu mi-syjnego w Kalifornii. Mit misji często nazywa się “dziedzictwem wyima-ginowanym” gdyż przedstawia on okres franciszkańskiej Kalifornii jako sielankę rodzajową. Mit ten znalazł odzwierciedlenie nie tylko w literaturze, ale także w architekturze, spekulacjach ziemią i projek-tach w przestrzeni publicznej. Dzwon jest dla mitu symbolem łagodności, dobroczynności, miłosierdzia itd. Odnosząc się do programu Mis-sion Bell Marker (MBM), który czerpiąc z funduszy federalnych i stanowych doprowadził niedawno do ustawienia wzdłuż całego El Camino Real w Kalifornii ok. siedmiuset słupów w kształcie francisz-kańskiej laski zakończonej dzwonem, artykuł próbuje odtworzyć funk-cję dzwonów używanych przez franciszkanów w momencie kontaktu. Na podstawie opisu zachowania Św. Junípero Serry i analizując funk-cję słuchu w kulturach plemiennych proponowana jest interpretacja Serry jako praktykującego “drapieżne” słuchanie, a jego zachowanie określone jest mianem “audiozanieczyszczenia”, które miało za zadanie zachwianie aparatem poznawczym Indian. Dzwon Serry stał się pierwszym instrumentem kolonizacji, fizycznej i poznawczej przemocy, regulacji czasowych, i zagłuszania dźwięków niechcianych. W ostat-niej sekcji, odnosząc się do nieuniknioności spotkania z MBM zapro-ponowane jest ćwiczenie poznawcze, metoda oporu wobec romantycz-nej aury dzwonów.
Physical description
  • Archibald, Robert (1978). “Indian labor at the california missions: Slavery or salvation?” The Journal of San Diego History 24/2. Avail-able at < la-bor.htm>. Accessed 23 October 2013.
  • Barthes, Roland (1985). “Listening”. In: The Responsibility of Forms: Critical Essays on Music, Art, and Representation. Trans. Richard Howard. Berkeley: University of California Press.
  • Berger, John (1972). Ways of Seeing. London: Penguin Books.
  • Bolton, Herbert Eugene (1971). Fray Juan Crespi: Missionary Explorer on the Pacific Coast, 1769-1774. New York: AMS Press.
  • Breschini, Gary S., Trudy Haversat (2004). The Esselen Indians of the Big Sur Country. Salinas: Coyote Press.
  • “El Camino Real Mission Bell Marker Project”. California Department of Transportation. Available at < Arch/16_livability/mission_bell/missionbell.htm>. Accessed 27 November 2014.
  • Casey, Edward S. (1993). Getting Back into Place: Toward a Renewed Understanding of the Place-World. Bloomington: Indiana University Press.
  • Coleman, Satis N. (1928). Bells: Their History, Legends, Making, and Uses. Chicago and Newy York: Rand McNally & Company.
  • Costanso, Miguel (1901). “Report of the California expeditions of 1769”. Land of Sunshine 15: 38-47.
  • “The GFWC story”. Cupertino Women’s Club. Available at <http://>. Accessed 13 September 2015.
  • Davis, Mike (1992). City of Quartz: Excavating the Future in Los Angeles. New York: Vintage.
  • Deloria, Vine (1992). God is Red: A Native View of Religion. Golden, CO: Fulcrum Publishing.
  • Engelhardt, Zephiryn (1908). The Missions and Missionaries of Califor-nia. San Francisco: James H. Berry.
  • Glissant, Édouard (2010 [1997]). Poetics of Relation. Trans. Betsy Wing. Ann Arbor: University of Michigan.
  • Gradie, Charlotte M. (1994). “Discovering the Chichimecas”. The Amer-icas 51/1: 67-88.
  • Jackson, Helen Hunt (2002). “Echoes in the City of the Angels”. In: David L. Ulin (ed.). Writing los Angeles: A Literary Anthology. New York: The Library of America, 1-19.
  • McWilliams, Carey (1968 [1949]). North from Mexico: The Spanish-Speaking People of the United States. New York: Greenwood.
  • Mignolo, Walter D. (2011). The Darker Side of Western Modernity: Global Futures, Decolonial Options. Durham – London: Duke University Press.
  • Miller, Chester Gore (1894). Father Junipero Serra: A New and Original Historical Drama in Four Acts. Chicago: Press of Skeen, Baker & Co.
  • Pitt, Leonard (1966). Decline of the Californios: A Social History of the Spanish-Speaking Californias, 1846-1890. Berkeley: University of California Press.
  • Rattigan, Dermot (2002). Theatre of Sound: Radio and the Dramatic Im-agination. Dublin: Carysfort Press.
  • Sandos, James A. (2004). Converting California: Indians and Franciscans in the Missions. New Haven: Yale University Press.
  • Sarup, Madan (1993). An Introductory Guide to Post-Structuralism and Post-Modernism. Athens: University of Georgia Press.
  • Starr, Kevin (2005). California: A History. New York: Modern Library.
  • Todorov, Tzvetan (1987). The Conquest of America: The Question of the Other. New York: Harper.
  • Toop, David (2010). Sinister Resonance: The Mediumship of the Listener. New York: Continuum.
  • Toop, David (2015). “A voice, uncanny instrument”. David Toop Blog. Available at <>. Accessed on 7 November 2013.
  • Venn, Couze (2007). The Postcolonial Challenge Towards Alternative Worlds. London – Thousand Oaks – New Delhi: Sage Publications.
  • Weber, David J. (2004). Spanish Bourbons and Wild Indians. Waco: Baylor UP.
  • West-Pavlov, Russell (2010). Spaces of Fiction / Fictions of Space: Post-colonial Place and Literary Deixis. London: Palgrave MacMillan.
  • Williams, William Carlos (1951). The Collected Earlier Poems of William Carlos Williams. Norfolk, CT: New Directions Books.
Document Type
Publication order reference
YADDA identifier
JavaScript is turned off in your web browser. Turn it on to take full advantage of this site, then refresh the page.